Fotografía Profesional en Costa Rica–Professional Photography in Costa Rica

Macaw conservation needs your help–Ayuden a salvar las lapas

This article originally appeared (in English) in the Costa Rica Star, so stop by  and have a look. Versión en español disponible después de las fotos.

Tucked away somewhere in Río Segundo in Alajuela, behind veiled chain link fencing and sporting nearly no signs is The Ara Project. Between my unfamiliarity with the area and Tico-style directions it might have been easier just to roll down the window and listen. 200 macaws squawking carries a pretty long way…

Chris Castle opens the gate and I finally meet what was had been just a voice on the phone with a funny island accent (I couldn’t determine if Aussie or Kiwi). He’s upbeat, happy and thankful that someone (the gentlemen who hired me to take video) has taken and interest in the project. If you didn’t know better you might mistake Chris for a surfer. He’s tall, with piercing blue eyes, 3 days of stubble, an old t-shirt and blond dreadlocks. It takes less than five minutes of conversation to know that he’s no smoked out bum seduced by lazy afternoons in the sun and too much ‘pura vida.’ In fact he’s the accidental heir to the project after original founders passed away.

His co-conspirator in conservation, Jenny Pettigrew, pops up a couple of minutes later, just as cheerful, though slightly less unkempt, and sporting the same accent: New Zealand we are informed. Both have degrees in biology from Kiwi universities, and since there are no programs to study macaw husbandry anywhere I’m guessing that makes them some of the world experts on the subject.

They show us around the property and let us in the cages while explaining how they take care of the birds during during the nearly year-long pre-release process, what they eat and where they finally release them. At one point as I’m filming, two young macaws begin playing with Chris’ hair (I nearly drop the camera when one decides to do the same to me) while he just keeps talking. He’s in his element, passionately so. He’s so passionate that he only takes 3 days off every 3 months in order to renew his tourist visa. Jenny does the same. They don’t make enough to apply for permanent residency despite doing this for years.

Over coffee and home-made chocolate muffins, Chris and Jenny explain how their social life revolves around the volunteers that come through (there’s never enough), that the money they make from tours to foreigners doesn’t even cover the costs of feeding the birds, never mind paying themselves properly (very supportive parents they explain). They do have local support though. A prominent local family helps with funding while a Canadian woman helps find them furniture, second hand fridges and microwaves. Tico volunteers help regularly as well, one woman even cooks certain food for the birds over a fireplace on the farm.

So much self-sacrifice and dedication aren’t enough to overcome some of the problems they are facing. Their regular monthly funding will stop in March 2013 and the property that has been home to macaws for some 30 years is for sale (fortunately it’s overpriced). A hotel in Punta Islita, where they release birds, has donated land, but they need quite a bit of money to build the infrastructure for birds and humans. I guess the macaws have plenty of reason to squawk.

Maybe they just need someone to squawk and make some noise for them. If the foreign soccer players can get high-level meetings with immigration officials, surely these two should get their papers. I don’t know if the president has the power to grant citizenship for meritorious activity but at minimum I’m betting she can speed things along for residency. A little Internet shame goes a long way in a small country.

So here’s the deal, if you’re friends with an ambassador (or better yet you ARE an ambassador), have a sister-in-law in immigration, make their case known. Plus this presidency could use a win, this could be one.

We need to get more folks on board in general to help the macaw cause. As I mentioned there will be a fund-raising campaign featuring the video I took as well as an art contest called the Amistad Prize which is looking for sponsors (local artists depicting the effects of deforestation). I don’t have a ton of details on either but I will try to keep you all posted or you contact me here or my Facebook and I will put you in touch. Thanks for helping if only by sharing this article.

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En un rinconcito de Río Segundo de Alajuela, tras malla verde y con escasa rotulación encuentro por fin el Proyecto Ara. Entre el desconocimiento de la zona y direcciones a la tica sería mas fácil encontrarlo bajando la ventana y escuchando. Los gritos de 200 lapas se oyen a buena distancia…

Me abre el portón Chris Castle, el dueño de lo hasta ahora fue solo una voz con acento de islas lejanas (no supe distinguir si Australia o Nueva Zelanda). Nos recibe alegre, efusivo y agradecido de que alguien (el señor que me contrató para el video) ha tomado interés en el proyecto. Chris tiene toda la pinta de surfo: alto, ojos celestes, falta de afeitar, camiseta destartalada y una melena de dreadlocks rubios. Pero bastan cinco minutos de conversación para entender que este no es ningún vago seducido por las olas y la mota y el ‘pura vida’. Ha dedicado ocho años de su vida a cuidar, criar e introducir lapas a la naturaleza. Es el heredero accidental de la pareja de extranjeros que comenzaron el proyecto unos 30 años atrás.

Su compinche en conservación, Jenny Pettigrew, aparece dos minutos mas tarde igual de alegre, un tanto mas limpia y peinada, con el mismo acento y nos confirma que son de Nueva Zelanda. Ambos son biólogos graduados de universidades de ese país. No hay programas de estudio en el mundo que enseñan como reproducir lapas, por lo que presumo que estoy en la presencia de algunos de los expertos mundiales en el tema.

Nos dan una vuelta por la finca mientras explican como cuidan a las aves durante el largo proceso de crianza, qué comen y donde las sueltan. En algún momento dos lapas jóvenes juegan con el cabello de Chris sin que él deje de hablar (yo brinco medio metro cuando otra me hace los mismo). Está en su ambiente, haciendo lo que le apasiona. Esa pasión significa que se toma solo 3 días libres cada 3 meses. Los usa para salir del país y renovar su visa. Jenny hace lo mismo.

Tras ofrecernos un cafecito y pastelillos caseros Chris y Jenny cuentan como su vida social pasa por los voluntarios que les ayudan (nunca son suficientes), que los fondos que reciben de los tours de extranjeros no alcanzan para darles de comer a las aves y menos para pagarse lo suficiente. Hay quienes los apoyan, como una reconocida familia nacional que les suple la diferencia entre las entradas y sus costos, la señora canadiense que poco a poco los ha dotado de algunos muebles, refris de segunda y microondas. Voluntarios ticos ayudan con varios aspectos, incluso una señora les cocina verduras a las lapas en un fogón del patio.

El sacrificio de tantos no alcanza ante los problemas que se les asoman. Los fondos se acabarán en marzo del 2013 y se suma el hecho que la finca está en venta (por suerte piden un monto descabellado). En Punta Islita ya tienen un terreno donado por un hotel de la zona, pero necesitan dinero para construir la infraestructura. Tienen buena razón de hacer tanto escándalo las lapas.

Y llegó el momento de que nosotros hagamos un poco de escándalo también. Si los futbolistas extranjeros pueden tener acceso a altos funcionarios de migración y volver a la canchas en una semana, me parece que estas dos personas deberían tener ciudadanía por mérito, por servicio a la patria. Mínimo la residencia (no ganan lo suficiente como para pedirla…). Este es un país pequeño y un poco de vergüenza pública resuelve situaciones. Si la presidenta ofrece cada año indultos carcelarios con bombos y platillos, imagínese lo que podría ganarse con el público resolviendo este tema.

Esto lo vamos a tener que solucionar entre todos, nacionales, residentes y extranjeros. Ya hay gente importante moviendo hilos, pero más publicidad y clamor es lo que se ocupa. Si su tío es diputado, o su hermana trabaja en migración, háganles llegar esta información. Veamos que patas tenemos entre todos para ayudar.

Ya hay gente tratando de ayudar, como la campaña que utilizará mi video o una iniciativa nueva que acaba de conocer que será una competencia de arte llamado el Premio Amistad que busca patrocinadores. No tengo muchos detalles aún pero me pueden contactar aquí o por me página de Facebook y los pongo en contacto. Gracias por ayudar aunque solo sea compartiendo este artículo.

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